De Boskoopse veredelaar en plantenkweker Alex Schoemaker lanceerde afgelopen zaterdag een webshop voor consumenten, met maar één product: Hydrangea paniculata. Zijn Living Creations – een mix van bijzondere pluimhortensia’s van eigen genetica – wil hij jaarrond te koop aanbieden, maar dat is het niet het belangrijkste doel. “Wij willen graag weten: waar reageren consumenten op, wat vinden ze belangrijk, waar vragen ze naar. Wij zijn niet een kweker met een Excel-sheetje, zo van: hier kun je uit kiezen en veel plezier ermee.”

Sinds 2010 is Schoemaker bezig om zijn selectie pluimhortensia’s (‘schapenkoppen’) onder de merknaam Living Creations op te bouwen. Inmiddels omvat het assortiment meerdere kleuren en mixen, die op de website met mooie foto’s worden gepresenteerd. Hydrangea paniculata is de officiële botanische naam van het product, familie van de bekendere macrophylla. “Sinds een jaar of drie zijn we onze selecties ook aan het testen onder glas, samen met de Master Growers, voor de teelt van pot- of kamerplanten en vroege tuinplanten. Er komen inmiddels ook wat snijkwekers naar ons toe. Er ligt als kasproduct nog een enorme markt voor de paniculata. De macrophylla was natuurlijk vroeger ook een buitenproduct.”

Visueel aantrekkelijk

Wij kregen weleens e-mails van consumenten die vragen waar ze ons product kunnen kopen, vervolgt Schoemaker. “Wij hadden eigenlijk geen idee. Wij stuurden planten naar tuincentra en die consument stuurden we er achteraan. Maar dan waren ze er soms niet meer. Wij konden niet garanderen waar in het schap op welk moment onze planten stonden. Sommige mensen zijn ook in het najaar op zoek naar visueel aantrekkelijke planten.”
Toch is ervoor gekozen om geen planten in de zomer te versturen, omdat dit problemen zou kunnen opleveren met de kwaliteit. “Wij nemen wel bestellingen aan in de zomermaanden, maar versturen ze dan niet. Dat gebeurt pas vanaf 1 september. Als je een Hydrangea bij 25 of 30 graden in een doos verstuurt worden ze daar meestal niet erg blij van.”

Data verzamelen

In vergelijking met macrophylla stelt de paniculata niet veel eisen: “Ze groeien heel makkelijk, zijn winterhard, worden niet ziek. Het maakt ook niet uit hoe je ze snoeit, ze bloeien sowieso altijd en gaan lang mee. Ze trekken ook insecten aan. Je kunt ze het hele jaar door planten. Ze worden verkocht als korte struik en de volgende zomer kun je dan de eerste bloei verwachten. Ze hebben – net als de macrophylla – wel veel water nodig.”
De boomkweker wil die belangrijke verschillen graag via zijn webshop aan Europese consumenten wereldkundig maken. “Wij zien het ook als een middel om data te verzamelen. Waar reageren consumenten op, wat vinden ze belangrijk, waar vragen ze naar? Wat zijn de verschillen per land, ook wat de verschillende kleuren betreft. Wij willen onze webshop gebruiken om informatie in te winnen, maar ook om te delen. Filmpjes met tips, goede fotografie, dat is online altijd erg belangrijk. Overigens bieden ook andere webshops ons product aan, het hoeft niet exclusief via ons.”
Hij ziet ook voordelen voor zijn B2B-afnemers: “Als een retailer in een bepaald land ze wil aanbieden dan kun je aan de hand van onze data adviseren welke mix je het beste kunt aanbieden. Wij zijn niet een kweker met een Excel-sheetje: zo van: hier kun je uit kiezen en veel plezier ermee.”

Fans creëren

De kweker verwacht in het begin geen grote aantallen te verkopen via zijn webshop. “Het is niet zo dat wij meteen tienduizend planten denken te verkopen, zo werkt dat niet. Dat zullen we moeten opbouwen, we zullen fans moeten creëren, aanbevelingen moeten krijgen, dat kost jaren. In het begin zal het accent meer liggen op de marketing en dan is het afwachten wat dat oplevert aan reacties en aan verkopen. Daar leren we weer van. We vinden het wel heel spannend, ook omdat het voor ons een nieuwe wereld is.”
Ziet je de e-commerce wel als een serieus onderdeel van je strategie? “Jazeker. We investeren er veel tijd en energie in. Wat ons betreft mag het een verlieslijdende activiteit zijn, dat vinden we het waard. We willen voor de consument altijd beschikbaar zijn en ze ook altijd kunnen helpen. De tijd zal leren wat het gaat opleveren voor het merk en wat voor vervolg het gaat krijgen.”

Tekst: Mario Bentvelsen