Brookberries groeide in twintig jaar tijd uit tot één van de toonaangevende aardbeienkwekerijen van Nederland. Recent investeerden ondernemer Marcel Dings en zijn compagnon – in samenwerking met telersvereniging Fossa Eugenia – in 1,7 ha aan full-LED-belichting. Zo kunnen ze in de wintermaanden extra aardbeien leveren.

Wie Marcel Dings uit Belfeld ruim twintig jaar geleden had verteld dat hij anno 2020 een bedrijf met bijna 20 ha glasaardbeien zou runnen, was waarschijnlijk voor gek verklaard. De ondernemer had destijds namelijk een gemengd bedrijf, met veeteelt, akkerbouw en vollegrondsgroenten. “Dat bedrijf had ik overgenomen van mijn ouders”, zegt Dings (55). “Dat liep goed, ook omdat we al onze producten rechtstreeks afzetten. Hierdoor was ik gewend om naar de klant te luisteren.”
In 1999 kwam het glastuinbouwbedrijf van Dings’ buurman te koop. De ondernemer besloot hierin te investeren, vanuit de gedachte dat ‘buurmans grond maar één keer te koop komt’. “We kwamen tot de conclusie dat het eigenlijk zonde was om de kassen af te breken. Ik heb toen gezocht naar wat een rendabele teelt zou zijn om mee aan de slag te gaan. Zo kwamen we uit bij aardbeien.”

Minder kwetsbaar

In 2008 verrees een tweede bedrijfslocatie in Belfeld, in 2014 werd een voormalig tomatenbedrijf in Venlo aangekocht en in 2015 kwam er nog een derde locatie in Belfeld bij. “Groei is nooit een doel op zich geweest; deze werd ingegeven door de toenemende vraag. Daarbij vond ik het belangrijk om ons klantenbestand verder uit te breiden, om zo minder kwetsbaar te zijn.”
Sinds 2007 zet de ondernemer al zijn aardbeien af via telersvereniging Fossa Eugenia. “De lijnen tussen deze telersvereniging en retailer zijn kort, waardoor je optimaal kunt inspringen op de wensen van de klant. Iets wat ik van huis uit gewend ben en belangrijk vind. En ook onze filosofie sluit perfect aan bij die van de telersvereniging: we staan altijd voor onze klanten klaar, willen een stapje extra zetten. Dat wordt gewaardeerd. En hierdoor voorkom je dat je in een prijsvechtersmarkt belandt.”
Bij de bouw van zijn tweede locatie maakte Dings ook de keuze om een compagnon te zoeken. Die vond hij in Peter van den Eertwegh. “Ik vind het prettig om kennis en verantwoordelijkheid te delen. Dat geeft ruimte, zowel zakelijk als privé.”

Lokker in winkelschap

Brookberries teelt de rassen Sonata, Sonsation, Magnum, Opera, Elsanta en Favori. Sinds 2015 is er sprake van jaarrond productie. Met de overname van het tomatenbedrijf in Venlo ontstond namelijk de mogelijkheid om te belichten. Een deel van dit bedrijf hing vol met HPS-lampen, waardoor we ook in de wintermaanden konden produceren. “Dit had een duidelijke meerwaarde, aangezien de Nederlandse retail het steeds belangrijker vindt om ook in de winter een kwalitatief hoogwaardig Nederlands product in de schappen te hebben liggen.”
Omdat Dings en de telersvereniging in de winter nog extra marktruimte zagen, breidden zij het areaal belichte teelt begin 2019 verder uit. Op de aangekochte locatie aan de Tegelseweg in Belfeld werd 1,7 ha aan lampen opgehangen. “Belichten is in aardbeien nog niet de standaard, verre van dat. Veel aardbeientelers hikken tegen de investering aan. Wij merken wel dat afnemers bereid zijn om in de wintermaanden een goede prijs te betalen voor een Hollandse aardbei. Het is een lokkertje in het winkelschap.”

Lichtspectrum finetunen

Bijzonder is dat Brookberries geen HPS-, maar LED-belichting, met een vermogen van 200 μmol/m²/s, liet installeren. “Dit is het grootste LED-project dat tot nu toe is gerealiseerd binnen de Europese aardbeiensector. Dat komt vooral omdat er nog relatief weinig kennis en ervaring is over de inzet van LED’s in aardbei; met name over de vraag wat het juiste lichtspectrum is, bestaat nog veel onduidelijkheid.”
Brookberries koos, in samenspraak met de telersvereniging voor een spectrum met 95% rood en 5% blauw licht. Proeven die de afgelopen jaren werden uitgevoerd in het Delphy Improvement Centre in Bleiswijk gaven hem voldoende vertrouwen om hierin te investeren. “We zijn ervan overtuigd dat we hiermee voor tachtig à negentig procent in de juiste richting zitten en dat het spectrum alleen nog verder gefinetuned moet worden. Hierbij worden we ondersteund door Signify, dat de armaturen heeft geleverd en veel kennis in huis heeft over het telen onder LED’s. Desondanks nemen we natuurlijk wel een risico: er is nog weinig bekend over het telen onder LED en het is drie keer zo duur als HPS-licht.”

Extra vitamine C

Dings is overtuigd dat LED de toekomst heeft. Het biedt volgens hem meer mogelijkheden om een ultiem lichtrecept te creëren voor de (belichte) winterteelt. “En op deze manier kun je ook de inhoudsstoffen van de aardbei beïnvloeden, zoals de hoeveelheid vitamine C”, zegt hij.
Wanneer je op deze manier een aardbei kunt telen met bijvoorbeeld 20% meer vitamine C biedt dat mogelijkheden om je te onderscheiden in de markt. Dit wil hij de komende jaren verder onderzoeken. “Maar als we in de toekomst inderdaad meer LED’s gaan ophangen, moeten we natuurlijk wel weten hoe we hieronder moeten telen. Met dit project willen we daarom vooral meer kennis en ervaring opdoen, om in de toekomst de juiste lichtkeuzes te kunnen maken.”
Inmiddels staat de tweede aardbeienteelt, van het ras Sonsation, onder de LED-lampen. De teelt verloopt volgens plan, en Dings ervaart geen nadelen ten opzichte van de teelt onder HPS. “De uitdaging is vooral om de meerwaarde en kansen van LED de komende jaren verder te verzilveren.”

Tekst: Ank van Lier