Binnen enkele weken gaat de schop in de grond voor de nieuwbouw van de Delphy-onderzoekslocatie voor zachtfruit in Horst. Het centrum, dat medio 2021 zijn deuren opent, bundelt de huidige zachtfruitactiviteiten met hightech onderzoek. Daarnaast moet deze uitgroeien tot een ontmoetingsplek voor de internationale sector.

Aanvankelijk zou de onderzoekslocatie al in januari 2021 in gebruik worden genomen, maar onder meer de vergunningsaanvraag en het coronavirus zorgden voor de nodige vertraging. “Daarbij kostte het meer tijd dan verwacht om helder te krijgen hoe we de plek het beste konden inrichten”, zegt Bart Jongenelen. Hij is onderzoeker bij Berry Plaza in Egchel, waar Delphy momenteel haar aardbeienonderzoek uitvoert, en wordt straks verantwoordelijk voor de nieuwe locatie.

Sector in ontwikkeling

De realisatie van een centrum voor hightech onderzoek op het gebied van zachtfruit is volgens Jongenelen een logische stap. “In Egchel kunnen we geen hightech onderzoek uitvoeren, doordat we opereren binnen een productiebedrijf en er geen aparte afdelingen zijn. Er gebeurt wel het een en ander in het Improvement Centre in Bleiswijk. Daar ligt de focus primair op hightech onderzoek voor de glastuinbouw.”
De zachtfruitsector verdient volgens Jongenelen een eigen onderzoekslocatie, zeker omdat deze sector volop in ontwikkeling is en verder professionaliseert. Hierdoor is er vanuit de markt veel behoefte aan kennis en low-, mid- en hightech onderzoek.
De keuze viel niet toevallig op Horst. “Noord-Limburg hoort tot de belangrijkste zachtfruitregio’s van ons land. En de sector maakt hier een forse groei door. Daarbij zitten we straks meteen achter Aardbeienland. Dit themapark is weliswaar bedoeld voor de consument, maar het is ook goed om de maatschappij te laten zien dat de sector werkt aan innovatie en verduurzaming. Op die manier kunnen beide initiatieven elkaar versterken.”

Ontmoetingsfunctie

De onderzoekslocatie gaat een kas van 3.000 m² tellen, die bestaat uit diverse afdelingen. Deze zijn gereserveerd voor aardbeienonderzoek, onderzoek met betrekking tot andere zachtfruitteelten en vergelijkingsonderzoeken. Ook komen er stellingen, trayvelden en vollegrondsteelt. “We gaan onderzoek uitvoeren voor zowel publieke als private partijen. Op tal van gebieden: belichting, klimaat, nieuwe rassen en teeltstrategieën, weerbaarder telen, et cetera. Er speelt enorm veel in de deze sector; we willen focussen op de thema’s die relevant zijn.”

Open dagen en kennisbijeenkomsten

Behalve het uitvoeren van onderzoek moet het nieuwe centrum volgens Jongenelen een ontmoetingsfunctie krijgen. Daarom zullen onder meer open dagen en kennisbijeenkomsten georganiseerd gaan worden. “De kennisbehoefte in de sector is groot. Dat bleek ook uit het feit dat de Berry Plaza-bijeenkomst in Egchel, die plaatsvond op 2 september, een honderdtal bezoekers trok. En dat in coronatijd. De nieuwe locatie moet een plek worden waar de internationale zachtfruitbranche samenkomt. En ontmoeting en kennisdeling zullen ongetwijfeld weer leiden tot nieuwe ontwikkelingen en innovaties. Op deze manier kan het onderzoekscentrum in Horst uitgroeien tot dé hotspot voor de internationale zachtfruitsector.”

Tekst: Ank van Lier, beeld: Pieternel van Velden