Onlangs werd Rijk Zwaan gekozen tot nummer 1 van de Hillenraad 500+, en maakte het een recordomzet over 2018 bekend. Het familiebedrijf wil de komende vijf jaar 800 nieuwe werknemers in dienst nemen en zet daarvoor steeds vaker events in. Op 2 november organiseerde de groenteveredelaar voor het eerst een technology in-house festival, waar experts hun kennis deelden over ‘technology driven horticulture’.

Tijdens TechnoHouse, zoals het event was gedoopt, deelden verschillende experts onder leiding van dagvoorzitter Jim Stolze hun kennis over onderwerpen als kunstmatige intelligentie, deep learning, remote sensing en digitale fenotypering. In de zaal bevonden zich op dat moment circa 80 professionals en studenten, in de categorie ‘bollebozen en nerds’. Die mensen zijn hard nodig omdat technologie een steeds belangrijkere rol gaat spelen in de tuinbouw, zegt Mike Poodt van het veredelingsbedrijf. “Wij willen de tuinbouw nadrukkelijker op de kaart zetten bij deze doelgroep. En ze laten zien dat veel moderne technologie nu al wordt toegepast, niet alleen bij ons.”

Technologie en biologie

“TechnoHouse is gericht op het overbruggen van de kloof tussen technologie en tuinbouw”, zei Marco van Leeuwen, een van Rijk Zwaan’s directeuren. Maar grote techbedrijven en sexy start-ups zijn ook continu op zoek naar toptalenten voor technologische functies. Kan de tuinbouw die strijd wel winnen? Poodt: “Het is gewoon een hele mooie sector, met een heel mooi product. En steeds meer mensen zijn op zoek naar een betekenisvolle baan. Bij ons bedrijf gaat het niet alleen om technologie, je hebt ook heel veel kennis van mensen nodig. Werken aan gezondheid en duurzaamheid is aantrekkelijk, zeker in combinatie met een goede baan bij een gezond en groeiend, internationaal bedrijf. En we opereren op het snijvlak van technologie en biologie, daarin kunnen we ons onderscheiden.”

Recordomzet en -investeringen

Vorige maand liet de groenteveredelaar aan het FD weten het onderzoek naar nieuwe groentezaden te intensiveren. Het familiebedrijf boekte in het afgelopen jaar een recordomzet van 440 miljoen euro, 6% meer dan het jaar daarvoor. Het besteedde het afgelopen boekjaar, dat liep tot 30 juni, 126 miljoen euro aan onderzoek en ontwikkeling: 11 miljoen meer dan het jaar daarvoor. De intensivering van het onderzoek ging ten koste van de nettowinst, die met 11 miljoen euro daalde tot 48 miljoen. De uitgaven aan onderzoek besloegen dus 28,6% van de omzet. Een jaar eerder was dat nog 27,8%.

Uitbreiding voltijdbanen

Rijk Zwaan breidde het afgelopen jaar met 250 voltijdbanen uit tot 3.150 fte’s. Voor de komende vijf jaar is de verwachting dat er nog eens 800 voltijdbanen bij komen. Het bedrijf verwierf in De Lier 12 hectare grond, voor een nieuwe veredelingslocatie voor tomaten, paprika’s en aubergines. Verder investeerde het in extra productiecapaciteit in Tanzania, Mexico en Chili. Ook werd in Spanje, de Verenigde Staten, Australië en China geïnvesteerd in onderzoeksfaciliteiten. In China werken nu 100 mensen. Japan werd het afgelopen jaar het 32ste land waar het bedrijf een dochter oprichtte.

Tekst: Mario Bentvelsen